200平の新星・花車優、パリ五輪で花開く「まずは世界選手権で決勝」 平井コーチと運命の出会いから6年…憧れ・北島先輩の背中追う

200平の新星・花車優、パリ五輪で花開く「まずは世界選手権で決勝」 平井コーチと運命の出会いから6年…憧れ・北島先輩の背中追う

水泳の世界選手権は18日、ハンガリー・ブダペストで開幕する。競泳男子200メートル平泳ぎで初めて代表入りした花車優(はなぐるま・ゆう、22)=キッコーマン=が世界デビューを前にサンケイスポーツの取材に応じた。日本のお家芸といわれる種目に誕生した新星は、師事する名将、平井伯昌コーチ(59)との出会いや、世界選手権、2024年パリ五輪への思いなどを語った。(取材構成・角かずみ)

運命的な出会いを鮮明に覚えている。暑さが厳しかった2016年8月。高校総体(広島市)の男子200メートル平泳ぎで3位に食い込んだ当時丸亀高2年の花車は、視察した平井コーチに声をかけられた。

「キックのタイミングが上手だね」

伸び盛りの高校生は3日後の100メートル平泳ぎで優勝。複数の強豪大学から勧誘されたが、心は決まっていた。

「いくつか(の大学が)声をかけてくださったけど、その中でも自分の順位より、泳ぎを評価してくれたのがうれしかった」

18年春、平井コーチが指導する東洋大に入学。大学1年で出場したブエノスアイレスでのユース五輪では、200メートル平泳ぎで金メダルを獲得した。平泳ぎで五輪2大会連続2冠の北島康介氏を育てた平井コーチの手腕もあり、大学3年の20年日本学生選手権で2分10秒10の自己ベストをマークして2位。日本代表入りが見えてきた矢先、腰に激痛が走った。

「蓄積疲労だった。泳げない期間は、腰をまた痛めないようにするにはどうすればいいかを考えた」

約3カ月、満足な練習が積めなかったが、腰を痛めにくいキックの習得に励んだ。上半身と下半身をつなぐ腸腰筋や、骨盤周りを強化するために陸上練習を取り入れた。腰ではなく内転筋を意識したキックを打つことを心掛けた。おかげで水面に近いところでキックを打てるようになり、水の抵抗を減らすことにつながった。

「どうしても(2分)10秒を割りたい」という気持ちで臨んだ大学4年の21年4月。日本選手権で2分9秒85をマークすると、同6月のジャパンオープンで2分8秒95と自己ベストを更新した。冬場の泳ぎ込みも順調にこなし、同3月の国際大会代表選考会で2分7秒99をマークして優勝。初めて世界選手権代表の切符をつかみ、同5月の日本選手権も制した。

「(24年の)パリ五輪でメダルを取ることがゴールになる。まずは世界選手権で決勝に残って、そこで自己ベストを出すのが目標です」

16年4月、北島氏の引退レースは観客席で目に焼き付けた。「北島さんのすごいところは、自分の最大限のパフォーマンスを一番大事な場面で発揮できること。毎回の練習に隙がなく、必ず良い内容でこなしていたと(平井コーチから)聞いています」。平井門下生の先輩を追う22歳が、世界の舞台に飛び込む。

★プル課題

平井コーチは、花車の平泳ぎが徐々に完成形に近づいていると分析する。足首が柔らかく、蹴り始めにしっかりと水をとらえることができるキックが持ち味で、課題はプル(腕のかき)。できるだけ腕を早く前に伸ばすことで、キックの推進力で進む時間を長くとれるように取り組む。

名伯楽が目を見張るのは人間力の向上。「学生の時はそうでもなかったけど、後輩たちに声をかけるなど、気遣うことができるようになった。人間的にも成長している」と認める。

★門下生・青木らとヨーロッパ高地合宿

花車は、同じ平井門下生で女子平泳ぎ代表の青木玲緒樹(れおな、27)=ミズノ=らと5月上旬に離日。スペイン・シエラネバダでの高地合宿を経て、同・バルセロナとフランス・カネで行われた欧州グランプリと転戦。その後、フランスとスペインの国境にあるピレネー山脈の中腹に位置するアンドラ公国で再び高地合宿を敢行し、10日に下山してハンガリーのホードメゼーヴァーシャールヘイで直前合宿を行っている。14日に試合会場となるブダペスト入りし、本番を迎える。

★男子200メートル平泳ぎの現状

2分6秒40の日本記録を持つ佐藤翔馬(21)=東京SC、2分6秒67がベストの渡辺一平(25)=トヨタ自動車=をはじめ、花車より速いベストを持つ現役選手が国内に4人もいる。花車は「それだけいるからこそ、より高い目標をもって泳げている」。ライバルの存在を刺激に変え、6秒台への突入を狙う。

■花車 優(はなぐるま・ゆう)

2000(平成12)年1月28日生まれ、22歳。香川・坂出市出身。生後半年から水泳を始める。香川県立丸亀高2年時の高校総体で、男子100メートル平泳ぎ優勝。東洋大1年時のユース五輪で、男子200メートル平泳ぎ優勝。キッコーマン所属。181センチ、70キロ。花車という名字は全国で50人ほどとされる。

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